Homo sapiens: notre espèce 100.000 ans plus vieille qu'estimé jusqu'ici

Le paléoanthropologue Jean Jacques Hublin  Abdelouahed Ben Ncer de l'Institut national des sciences de l'archéologie et de l'héritage du Maroc le 6 juin 2017 à Paris-AFP  Archives  PATRICK KOVARIK

Loin d'être au bout de leur surprise, les chercheurs ont alors constaté que "la face d'un de ces premiers Homo sapiens est la face de quelqu'un que l'on pourrait rencontrer dans le métro".

Le site, situé dans la région de Safi, à 400 km au sud de Rabat, est bien connu des archéologues. Déjà, en 1968, il a livré le fossile d'un jeune Homo sapiens, appelé d'Irhoud 3, initialement daté à 40 000 ans, puis à 160 000 ans. Leurs crânes présentent des traits caractéristiques de notre espèce, notamment la face plate bien différente de celle de l'homme de Néandertal qui apparaît à la même époque en Europe, ce qui a permis aux paléoanthropologues de les rattacher sans ambiguïté à l'espèce sapiens.

Ce dernier, quant à lui, a insisté sur la coopération avec le Maroc et son Institut national d'archéologie et du patrimoine (Insap) sans lequel les fouilles systématiques de la mine de Jebel Irhoud entreprises en 2007 n'auraient pas été possibles. Selon Jean-Jacques Hublin si l'homme de Jebel Irhoud portait un chapeau, on ne pourrait pas le différencier de nous. Des restes appartenant au moins à cinq individus: trois adultes, un adolescent et un enfant.

Elles sont l'objet de deux études publiées dans la revue Nature.

'On a fait passer le nombre de restes humains du site de 6 à 22', s'enthousiasme le chercheur.

En effet, avant les ossements marocains, les fossiles humains les plus vieux, découverts à Omo Kibish en Ethiopie, étaient datés de 195.000 ans. Reste que c'est encore une percée à mettre au crédit de l'école française de paléoanthropologie, quarante-trois après la découverte de la petite australopithèque Lucy en Ethiopie par Yves Coppens et seize ans après celle de Toumaï - le plus vieil homininé bipède exhumé à ce jour - au Tchad par un autre paléoanthropologue français, Michel Brunet.

Ces découvertes toutes réalisées dans la même région avaient laissé penser que tous les hommes actuels descendaient d'une population qui vivait en Afrique de l'est, "un jardin d'Eden".

"C'est une découverte qui change vraiment les manuels de paléontologie humaine parce qu'elle remet en cause un consensus sur l'origine de notre propre espèce", souligne Jean-Jacques Hublin.

En outre, des outils trouvés sur le site avec nos ancêtres - des éclats et surtout des pointes retouchées - sont typiques de la grande étape de la Préhistoire africaine.

'On a déjà retrouvé ce type d'outils, également datés de 300'000 ans, un peu partout en Afrique sans savoir qui avait pu les fabriquer', explique Daniel Richter. "Très certainement avant 300 000 ans, avant Jebel Irhoud, une dispersion des ancêtres de notre espèce sur l'ensemble du continent africain avait déjà eu lieu", ajoute-t-il.

De nombreux groupes très différents ont donc coexisté, non seulement dans des régions éloignées les unes des autres, mais peut-être également dans des régions proches.

De nombreux groupes d'Homo sapiens archaïques auxquels s'ajoutent d'autres espèces humaines comme l'Homo erectus, les néandertaliens, les denisoviens peut être les Homo naledi.

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